Hľadali sme: Bezpilotné vesmírne lietadlo, aby letelo lacno

Koncept štartu vesmírneho lietadla XS-1 2

Ilustrácia tohto umelca zobrazuje horný stupeň rakety nesúci satelitné užitočné zaťaženie štartujúci na obežnú dráhu. Experimentálny vesmírny letún XS-1 americkej armády je projekt, na ktorý dohliada agentúra Advanced Advanced Research Projects Agency. (Obrazový kredit: DARPA)



Je to sen starší ako samotný vesmírny vek: plne opakovane použiteľná raketa, ktorá môže letieť do vesmíru, nasadiť svoj náklad, vrátiť sa na Zem a potom to urobiť znova rýchlo, lacno a s minimálnou údržbou.

Napriek miliardám dolárov a desaťročiam práce vynaloženej na tak rozmanitých projektoch, akými sú raketoplány NASA, National Aerospace Plane a Rotary Rocket, lacný prístup do vesmíru ešte nie je realitou, čo sťažuje odomknutie obrovského potenciálu vesmíru. Podľa tých, ktorí pracujú na novej súprave vozidiel, sa však všetko môže v najbližších rokoch zmeniť.





„Potreba tu je. Technológia je pripravená. Poďme na to, “povedal Jeff Lane, hlavný inžinier pokročilých vysokorýchlostných systémov v spoločnosti Northrop Grumman Aerospace Systems, počas lacného prístupu k vesmírnej panelovej diskusii počas konferencie NewSpace v San Jose v Kalifornii.

Spoločnosť Lane vedie jeden z troch konkurenčných tímov v programe XS-1, ktorý je posledným pokusom vlády USA o lacný prístup do vesmíru. Program vedený agentúrou DARPA (Advanced Advanced Research Projects Agency) si kladie za cieľ vyvinúť plne opakovane použiteľné bezpilotné vozidlo s operáciami podobnými lietadlám, schopné dodať užitočné zaťaženie od 3 000 do 5 000 libier. (1 360 až 2 267 kilogramov) na obežnú dráhu za menej ako 5 miliónov dolárov za let. Technické ciele programu vrátane schopnosti lietať 10 -krát za 10 dní. [Pozrite si obrázky programu XS-1]



DARPA udelila spoločnosti Northrop Grumman, ktorá sa spojila s Virgin Galactic, ročný kontrakt na štúdium. Agentúra taktiež udelila zmluvy spoločnosti Masten Space Systems (v spolupráci s XCOR Aerospace ) a Boeing (spojený s Blue Origin).

Podľa generálneho riaditeľa Mastena Seana Mahoneyho čakajú na konkurenta (-ov) v testovacom vozidle XS-1 značné výzvy.



'Nebude to jednoduchá vec, vyrobiť vozidlo, ktoré sa dokáže otočiť a letieť 10 -krát za 10 dní,' povedal Mahoney počas panelu. 'Ak budete musieť letieť 10 -krát za 10 dní, nedostanete možnosť renovovať vozidlo.'

Masten má skúsenosti s lietaním oveľa menších vozidiel s rýchlymi obratmi pomocou veľmi malých posádok.

'Jeden zo spôsobov, ako znížiť náklady na prístup do vesmíru, je zamestnať menej ľudí,' povedal Mahoney. 'To je niečo, čo je niekedy proti srsti, pretože v tomto odvetví máme toľko skvelých vyškolených ľudí, ale aby sme znížili náklady na uvedenie na trh, musíme byť schopní fungovať s menším počtom ľudí.'

Dan Rasky, vedúci kancelárie vesmírneho portálu vo výskumnom centre NASA Ames, poukázal na to, že program XS-1 nie je jediným vyvíjaným úsilím zameraným na zlacnenie prístupu do vesmíru. SpaceX sa napríklad pokúša obnoviť prvú fázu svojho posilňovača Falcon 9 na opätovné použitie. XCOR tiež pracuje na plne opakovane použiteľnom suborbitálnom vesmírnom lietadle s názvom Lynx, ktoré bude testovať technológie pre opakovane použiteľný orbitálny systém.

'Vzrušujúce teraz, po všetkých tých dlhých desaťročiach hľadania tohto problému, je, že sme skutočne v ére toho, čomu hovorím experimentovanie,' povedal Rasky. „Ak sa pozriete na iné odvetvia, napríklad na mobilné telefóny, dostanete sa do bodu, kedy sa skúša veľa rôznych modelov a hľadá sa mnoho rôznych možností. A zistíte, že dominantné dizajny, ktoré fungujú najlepšie, a tými, ktorými sú klobúky pre telefóny iPhone a Android, dominujú trhu. Naozaj sme nemali toto obdobie experimentovania, so všetkou úprimnosťou. “

Obnovené úsilie o rozvoj lacného prístupu do vesmíru je poháňané nielen túžbou urobiť viac, ale aj ekonomickou potrebou.

'DOD [ministerstvo obrany] a vesmírne velenie vyšli a v zásade uviedli, že skutočnosť, že náklady na cestu do vesmíru sú v podstate také vysoké, že je v zásade ohrozená naša národná bezpečnosť,' povedal Rasky. Najväčšie a najhlbšie vrecká na svete, vláda Spojených štátov, zisťuje, že nie je schopná udržať typ infraštruktúry, ktorú potrebujeme na ochranu nás, mňa a mojej rodiny. “

Nasleduj nás @Spacedotcom , Facebook a Google+ . Pôvodný článok na Space.com .